Hôm nay bạn muốn đọc gì?

11 tuần yêu - Paradise - Chương 14

Chương 38.

Vẫn còn đang cài khuy áo sơ mi, Matt bước xuống cầu thang. Meredith xoay lại khi anh hầm hầm đi qua cửa bếp, mặc áo khoác vào và hướng đến cửa trước. “Anh đi đâu vậy?” “Tôi định đi ra ngoài tìm chìa khóa của em. Em có nhớ làm rớt chúng ở đâu không?” Cô sững sờ trước vẻ quyết tâm cứng rắn trên quai hàm anh. “Em... em đã làm rơi chúng khi em đi vòng qua trước đầu xe, nhưng không có lý do gì để anh ra đó ngay bây giờ...”

“Có,” anh nói thẳng thừng, “có đấy. Sự giả vờ ngớ ngẩn này kéo dài đủ lâu rồi. Đừng tỏ ra bất ngờ nữa,” anh cáu kỉnh. “Em, cũng như tôi, đã chán ngấy chuyện giả vờ cuộc sống vợ chồng hạnh phúc này rồi!” Cô hít một hơi thở mạnh như thể anh vừa tát cô, và Matt nói thêm một cách lạnh lùng, “Tôi ngưỡng mộ sự kiên trì của em, Meredith. Em muốn miếng đất ở Houston với cái giá hai mươi triệu, và em cần một cuộc ly hôn nhanh, có sự hợp tác của tôi và không công khai. Em đã dùng hai ngày ở đây mua vui cho tôi để tôi chấp nhận cả hai. Em đã thử và em đã thất bại. Bây giờ, hãy quay lại thành phố và cư xử như một người điều hành có năng lực. Kiện tôi ra toà với miếng đất ở Houston và nộp đơn xin ly hôn, nhưng bớt trò hề buồn nôn này đi! Vai trò của một người vợ khiêm tốn, yêu thương không hợp với em đâu, và em chắc hẳn là đã chán ngấy nó như tôi rồi!” Matt xoay gót và bước ra cửa trước. Meredith nhìn chằm chằm vào chỗ anh vừa đứng, trái tim cô thắt lại vì hoảng sợ, thất vọng, và ê chề. Anh đột ngột cho hai ngày này là một sự giả vờ ngớ ngẩn chán ngán! Chớp mắt để ngăn những giọt nước mắt thất vọng, cô cắn môi và quay trở lại với cái chảo rán. Rõ ràng cô đã bỏ qua cơ hội tốt nhất để nói cho anh nghe cô đã không phá thai, và cô không nghĩ ra được bất cứ lý do nào làm cho tâm trạng của anh đột ngột trở nên thù địch. Cô ghét sự thay đổi không đoán trước được của Matt; anh luôn là người như vậy. Cô sẽ không bao giờ biết anh nghĩ gì hoặc sắp làm gì tiếp theo! Trước khi rời khỏi ngôi nhà này, cô sẽ nói với anh những gì đã thực sự xảy ra cách đây mười một năm, nhưng bây giờ liệu anh có còn quan tâm, hay có tin cô nữa không? Cô nhặt lên một quả trứng và đập nó thật mạnh vào thành chảo làm cho lòng đỏ đổ ra ngoài. Trong mười phút, Matt cào qua lớp tuyết gần lốp trước của chiếc BMW với những nỗ lực vô ích để tìm chùm khóa chết tiệt của Meredith; anh đào bới và lùng sục cho đến khi găng tay của anh ướt nhẹp và bàn tay anh tê cóng, sau đó anh chịu thua và nhìn qua cửa sổ kiểm tra hệ thống báo động của cô. Không thấy hệ thống bàn phím nhỏ, như vậy cũng có nghĩa là xe cô chỉ có thể được khởi động bằng chìa khoá. Dù anh có cạy cửa xe và nối dây nóng, hệ thống báo động trên xe cô sẽ vô hiệu hoá khiến chiếc xe không thể lái được.

“Điểm tâm đã sẵn sàng,” Meredith nói một cách lúng túng, rồi đi vào phòng khách khi cô nghe tiếng cửa trước đập mạnh. “Anh có tìm được chìa khóa của em không?” “Không,” Matt nói, cố gắng kiểm soát sự tức giận của mình. “Có một người thợ khoá trong thành phố, nhưng anh ta không làm việc vào Chủ nhật.” Meredith dọn ra món trứng rán mà cô đã làm, sau đó cô ngồi đối diện với anh. Cố gắng một cách tuyệt vọng khôi phục lại mối quan hệ mà họ đã chia sẻ với nhau từ hôm qua, cô hỏi với sự điềm tĩnh, giọng nói vừa phải, “Anh có thể cho em biết tại sao anh lại đột ngột quyết định toàn bộ cuối tuần này là một âm mưu của em không?”

“Lý trí đã trở về cùng với sức khoẻ của tôi,” anh nói ngay. Trong mười phút, khi họ ăn, Meredith cố lôi kéo anh vào câu chuyện, chỉ để cho anh đẩy lui sự cố gắng của cô bằng những câu trả lời cộc lốc. Ngay lúc ăn xong, anh đứng dậy và nói là sẽ bắt đầu thu xếp đồ đạc trong phòng khách. Với trái tim đau đớn, Meredith nhìn anh bước đi, sau đó cô máy móc bắt đầu dọn dẹp nhà bếp. Khi cái đĩa cuối cùng đã được rửa và cất đi, cô bước vào phòng khách. “Có rất nhiều thứ để dọn,” cô nói, quyết tâm tìm cách làm cho anh dễ nói chuyện với cô hơn. “Em có thể giúp anh không?” Matt nghe được sự van xin muốn làm hoà trong giọng nói của cô, và cơ thể anh đáp lại với dục vọng dâng cao một cách rõ ràng khi anh đứng thẳng lên và nhìn vào cô: ‘Em có thể đi lên lầu với tôi và đưa cho tôi cái thân thể ngon lành của em’. Nhưng rồi anh lại nói, “Em muốn làm gì thì làm.”

Tại sao – Meredith dữ dội chất vấn bản thân mình – bây giờ cô lại không đến gần anh được, và tại sao anh lại đột ngột ghét cô và bực bội đến thế? Bố Matt nói anh đã buồn đến phát điên lên khi nghĩ cô đã phá thai, và khi cô không chịu gặp anh, điều đó gần như đã giết chết anh. Lúc ấy cô đã nghĩ chắc Patrick đã phóng đại tình cảm mà Matt dành cho cô, bây giờ cô chắc chắn là ông đã thổi phồng quá mức, và sự tin chắc này làm cô thấy thất vọng kỳ lạ. Mặc dù nó không làm cô ngạc nhiên. Matt luôn có khả năng gánh vác những trách nhiệm nặng nề, nhưng chẳng ai biết được những suy nghĩ và cảm giác thật sự của anh. Hy vọng là tâm trạng của anh sẽ cải thiện nếu cô để anh yên, cô đi lên lầu và dành cả buổi sáng để đóng thùng ga trải giường, chăn gối và các vật dụng trong tủ đồ, những thứ mà anh đã nói với cô trong bữa sáng là hầu hết sẽ được tặng cho các hội từ thiện. Chỉ có các vật kỷ niệm của gia đình là được giữ lại, và cô cẩn thận sắp xếp tủ áo của cha mẹ anh, để chắc chắn là không có kỷ vật nào bị bỏ vào cái hộp dành cho hội từ thiện. Giữa trưa, cô đi xuống dưới lầu. Họ cùng ăn bánh sandwich, và mặc dù Matt không thân thiện, ít ra anh cũng trả lời những câu hỏi và nhận xét của cô với vẻ lịch sự tách biệt, và cô xem đó như một dấu hiệu khích lệ rằng tâm trạng của anh đang trở nên tốt hơn. Dọn dẹp xong bữa ăn trưa, cô hài lòng đưa mắt nhìn lướt qua căn bếp sạch sẽ rồi đi vào phòng khách, nơi Matt đang xếp sách và đồ trang trí lặt vặt vào hộp một cách có thứ tự. Cô dừng lại ở ngưỡng cửa, nhìn cái áo sơ mi màu da cừu của anh căng ra qua đôi vai lực lưỡng. Anh đã cởi chiếc quần jean bị ướt khi anh tìm chìa khoá của cô ở bên ngoài, thay vào đó anh đang mặc một cái quần ôm sát hông dọc theo chiều dài đôi chân đầy cơ bắp. Trong một khoảnh khắc tuyệt vọng, cô thực sự nghĩ đến việc bước đến ngay đằng sau anh, vòng tay quanh thắt lưng anh, và tựa má vào tấm lưng rắn chắc của anh. Cô tự hỏi anh sẽ phản ứng thế nào. Có lẽ là anh sẽ đuổi cô đi, Meredith quyết định một cách rầu rĩ. Trong đầu, cô buộc bản thân phải dứt khoát và bước về phía trước, nhưng sau nửa ngày chịu đựng tính khí thất thường của anh, thần kinh căng ra và tâm trạng căng thẳng của cô đã đến mức không chịu nổi. Cô nhìn anh dán miếng băng keo cuối cùng vào thùng sách sau cùng, và nói, “Em có thể làm bất cứ thứ gì giúp cho anh không?”

“Không cần, vì tôi đã làm xong,” anh nói mà không buồn quay lại. Meredith cứng đờ, màu sắc trên gò má cô phản ánh tâm trạng căng thẳng đến mức báo động của cô. Với một nỗ lực cuối cùng, cô nói, “Em sẽ đi lên phòng của Julie để xếp lại vài thứ đồ mà cô ấy để lại. Anh có muốn em pha cho anh một tách cà phê trước khi em đi không?” “Không,” anh cáu kỉnh.

“Có thứ gì khác em có thể lấy cho anh không?” “Ôi, vì Chúa!” Anh bùng nổ, xoay nhanh lại. “Ngưng hành động như một người vợ thiên thần của một bệnh nhân đi, và ra khỏi đây!” Sự giận dữ sáng rực trong mắt Meredith, cô bóp chặt tay lại, kìm chế những giọt nước mắt và thôi thúc muốn tát vào mặt anh. “Được thôi,” cô phản kích, cố gắng một cách dũng cảm để giữ vững thái độ đường hoàng đang rời bỏ cô. “Anh có thể tự làm bữa tối chết tiệt của anh và ăn một mình đi!” Quay gót chân, cô hầm hầm đi lên cầu thang.

“Em nói vậy có nghĩa là cái quái gì vậy?” Cô dừng lại, nhìn xuống anh như một nữ thần đầy giận dữ và kiêu hãnh, tóc cô xõa xuống vai. “Nghĩa là tôi nghĩ anh là một người bầu bạn vô cùng tồi tệ!” Một câu nói như vậy sẽ làm cho Matt cười nếu anh đã không quá điên tiết với bản thân vì muốn có cô – ngay cả khi cô đứng ở đó, trừng mắt nhìn vào anh. Anh nhìn thấy cô quay lưng lại và biến mất dưới hành lang, rồi anh thơ thẩn đi đến cửa sổ. Chống tay vào khung cửa, anh nhìn chòng chọc vào đường lái xe vào nhà. Nó đã được dọn sạch tuyết. Dale O’ Donnell rõ ràng đã đến trong khi họ ăn trưa. Matt đứng ở cửa sổ vài phút, anh nghiến răng, chiến đấu chống lại thôi thúc đi lên lầu và tự mình khám phá ra Meredith có thực sự muốn miếng đất Houston đến nỗi lên giường với anh không. Không có cách nào tệ hơn để trải qua một ngày và một đêm mùa đông – và không có cách trả thù nào hay hơn là để cho cô làm việc đó, sau đó bảo cô ra đi với hai bàn tay trắng. Và anh vẫn do dự, kìm chế bởi sự đắn đo hết sức mơ hồ... hoặc tiềm thức gìn giữ một điều gì đó. Rời khỏi cửa sổ, anh lấy áo khoác và lại đi ra ngoài, lần này hoàn toàn quyết tâm đi tìm chìa khoá xe của cô. Anh tìm thấy chúng cách nơi anh đã dừng lại trước đây chừng chục phân.

“Đường lái xe đã được dọn sạch,” anh tuyên bố, đi vào phòng của Julie nơi Meredith đang đặt những cuốn sổ dán tranh ảnh cũ vào thùng. “Thu dọn đồ em đi.” Meredith lảo đảo xoay lại, đau nhói vì sự lạnh giá trong giọng nói của anh, hy vọng trì hoãn của cô để cho tâm trạng của ngày hôm qua có thể quay về giờ tắt ngấm. Thu hết can đảm, cô từ từ bọc cuốn sổ cuối cùng. Bây giờ đã đến lúc phải nói với anh về việc cô bị sẩy thai, và cô tin chắc anh sẽ có một phản ứng kiểu như “thực ra, em thân yêu, tôi chẳng quan tâm đâu”. Chỉ nghĩ đến khả năng đó thôi cũng làm cho cô giận sôi lên. Sau nửa ngày kéo dài sự nhạo báng và sự im lặng lạnh nhạt của anh, thần kinh cô đã căng ra đến điểm bùng nổ. Cẩn thận, cô đặt những cuốn sổ đã được bọc vào thùng, rồi đứng thẳng lên và nhìn anh. “Trước khi tôi rời khỏi, có chuyện này tôi phải nói cho anh biết.” “Tôi không có hứng thú,” anh thốt ra, bước tới phía trước. “Đi mau.”

“Tôi sẽ không đi cho đến khi tôi nói cho anh biết những gì tôi thực sự đến đây để nói!” Cô nói, rồi kêu lên trong sự sửng sốt khi anh chộp lấy cánh tay cô. “Meredith,” anh cáu kỉnh, “đừng nói những chuyện tào lao nữa và hãy đi đi!” “Tôi không thể!” Cô kêu lên, giật mạnh cánh tay mình ra. “Tôi… tôi không có chìa khoá xe!” Lúc này Matt chợt nhìn thấy cái túi xách nhỏ nằm cạnh giường. Anh không nhớ gì nhiều về cái đêm cô đến, nhưng anh nhận ra cô đã quay trở lại lấy cái túi sau khi cô ra khỏi xe. Cơn sốc khi nhìn thấy nó đánh vào đầu anh. Xe của cô lẽ ra là bị khóa, nhưng cô đã lấy được túi xách ra khỏi xe! Quay gót, anh giật mạnh cái ví của cô trên tủ áo, trút ngược nó, rồi thô bạo đổ tất cả mọi thứ trong đó ra. Một bộ chìa khoá xe rơi xuống. “Sao,” anh nói với giọng ngọt nhạt, “em không có chìa khóa ư?”

Trong nỗi hoảng sợ và tuyệt vọng, Meredith nhắm mắt đặt bàn tay cô lên ngực anh. “Matt, làm ơn nghe này!” Cô nhìn thấy ánh mắt của anh rọi chiếu cánh tay cô, sau đó nó từ từ nâng lên khuôn mặt của cô, và khi mắt anh gặp mắt cô, rõ ràng là anh có sự thay đổi, mặc dù cô không biết rằng cử chỉ thân mật của mình đã gây ra điều đó. Quai hàm anh thôi căng cứng, cơ thể anh thả lỏng, mắt anh không còn khắc nghiệt và lãnh đạm, nhưng những tia nhìn chậm lại và dò đoán, giọng của anh thậm chí cũng khác – trơn tru, mềm mại, giống như vải sa tanh trên nền thép lạnh. “Tiếp tục và nói đi, em yêu, tôi đang nghe từng chữ đây.” Đầu óc của Meredith vang lên tiếng báo động khi cô nhìn vào trong đôi mắt xám đó, nhưng cô quá tuyệt vọng đến mức không thể lưu tâm đến sự cảnh cáo hoặc nhận ra bàn tay anh đang từ từ lướt dọc cánh tay cô. Hít nhanh một hơi trấn tĩnh, cô bắt đầu bài diễn văn mà cô đã thực tập suốt buổi sáng: “Tối thứ Sáu, tôi đến căn hộ của anh để cố gắng nói lý lẽ với anh.” “Tôi đã biết chuyện đó,” anh cắt ngang.

“Chuyện anh không biết là cha anh và tôi đã có một cuộc cãi cọ dữ dội.” “Tôi chắc chắn là em đã không tức giận, em yêu,” anh nói với vẻ nhạo báng. “Một phụ nữ có giáo dục như em sẽ không bao giờ cúi gập người thấp như vậy.” “Tôi đã giận,” Meredith nói, lung lay bởi thái độ của anh nhưng nhất quyết tiếp tục. “Bố anh bảo tôi hãy tránh xa anh ra – ông ấy buộc tội tôi đã bỏ đi đứa con của chúng ta và gần như phá huỷ cuộc sống của anh. Lúc đầu tôi… tôi không biết ông ấy đang nói về chuyện gì.”

“Tôi chắc chắn là ông ấy có lỗi vì đã không nói rõ...” “Đừng nói chuyện với tôi bằng giọng điệu hợm hĩnh đó!” Meredith cảnh báo với cảm giác vừa lo sợ vừa tuyệt vọng. “Tôi đang cố làm cho anh hiểu!” “Tôi xin lỗi. Lẽ ra tôi phải hiểu chuyện gì đây?”

“Matt, tôi đã không phá thai – tôi bị sẩy thai. Bị sẩy thai!” Cô lặp lại, xem xét vẻ điềm tĩnh trên gương mặt anh để tìm kiếm bất cứ dấu hiệu nào chứng tỏ phản ứng của anh. “Bị sẩy thai. Tôi biết rồi.” Mắt anh dừng lại trên môi cô và bàn tay anh trượt lên cánh tay cô, uốn quanh gáy cô. “Quá xinh đẹp...” anh khàn khàn thì thầm. “Em luôn quá xinh đẹp…” Choáng váng và bất động trước những lời nói và âm sắc khàn đục trong giọng nói của anh, cô nhìn chằm chằm vào anh, không chắc những gì anh đang suy nghĩ, không thể tin anh đã chấp nhận lời giải thích của cô quá dễ dàng và bình tĩnh. “Quá xinh đẹp,” anh lặp lại, tay siết chặt lấy gáy cô, “và là một kẻ nói dối!” Trước khi cô có thể suy nghĩ mạch lạc, miệng anh đã lao xuống, tóm lấy miệng cô trong một nụ hôn đầy nhục dục, nghiền nát môi cô ra. Những ngón tay của anh lùa vào tóc cô và giữ chặt đầu cô lại khi lưỡi anh đẩy một cách xấc láo vào miệng cô.

Nụ hôn trừng phạt và làm mất giá trị của cô, Meredith biết rõ điều đó, nhưng thay vì chống lại anh như anh đã nghĩ, cô quấn tay quanh cổ anh, áp sát cơ thể cô vào anh, rồi hôn trả lại anh với tất cả sự dịu dàng và ăn năn đau đớn từ tận đáy lòng, để cố thuyết phục anh là cô nói thật. Sự đáp lại của cô làm Matt cứng đờ người vì sốc; anh căng thẳng, như thể anh có ý định đẩy cô ra, rồi với một tiếng rên nhỏ anh kéo cô vào trong vòng tay và từ từ hôn cô trong sự thèm khát, hoàn toàn huỷ diệt lý trí của cô và làm cô phát điên lên với những ham muốn không thể kiểm soát được. Nụ hôn sâu hơn, miệng anh di chuyển một cách đòi hỏi, dụ dỗ cô đáp lại trên miệng cô, và trên cơ thể cô, Meredith cảm nhận được thân thể căng cứng khêu gợi của anh. Cuối cùng khi anh ngẩng đầu lên, cô đã quá mê mụ để lập tức hiểu được câu hỏi cay độc của anh, “Em có dùng biện pháp tránh thai không đấy? Trước khi chúng ta lên giường để em có thể chứng minh với tôi là em thật sự muốn miếng đất ở Houston đến mức nào, tôi muốn chắc chắn là sẽ không có một đứa con nào khác vào lần này – hoặc một lần phá thai nào nữa.” Meredith lảo đảo lùi lại, nhìn chằm chằm vào khuôn mặt anh trong giận dữ và sửng sốt.

“Phá thai!” Cô nghẹt thở. “Anh không nghe những gì tôi vừa nói với anh sao? Tôi bị sẩy thai!” “Khốn kiếp em, đừng có nói dối với tôi!” “Anh phải nghe!”

“Tôi không muốn nói thêm bất cứ điều gì với em nữa,” anh nói thô bạo, và miệng anh lại chiếm lấy miệng cô trong một nụ hôn đau đớn. Điên cuồng chặn anh lại để khiến anh nghe cô nói trước khi quá muộn, Meredith vùng vẫy và cố dứt môi khỏi môi anh. “Không!” Cô khóc, tay cô chống vào ngực anh, mặt cô vùi vào lớp áo sơ mi của anh. Bàn tay anh ép chặt phía sau đầu cô như thể định kéo đầu cô ra, và Meredith chống chọi với sức mạnh của nỗi kinh hoàng và hoảng loạn, đẩy tay anh ra và thoát ra khỏi vòng tay anh. “Tôi không phá thai – tôi không có!” Cô khóc, bước lùi lại, ngực cô phập phồng trong hơi thở gấp gáp, những lời thốt ra với tất cả sự đau đớn bị dồn nén và sự giận dữ đang trào lên trong cô. Không phải là những lời nói thận trọng mà cô đã lên kế hoạch trước, mà là những lời đau khổ. “Tôi bị sẩy thai, và tôi suýt chết. Bị sẩy thai! Không ai phá thai vào lúc mang thai gần sáu tháng cả...” Những phút trước đôi mắt anh âm ỉ với ham muốn, bây giờ chúng nhìn khắp người cô với vẻ hung dữ xem thường. “Rõ ràng họ sẽ làm nếu em đã tặng cho bệnh viện nguyên cả một khu nhà để tiến hành tại đó!”

“Vấn đề không phải là hợp pháp, mà nó quá nguy hiểm!” “Rõ ràng là vậy, vì em đã ở đó gần hai tuần cơ mà!” Meredith nhận ra Matt đã nghĩ đến tất cả những chuyện này trước đây, rồi đi đến cái kết luận lôgic của riêng anh, dù nó sai lầm, và không gì cô nói sẽ làm khác được. Nhận thức này làm cô choáng váng. Cô quay đầu qua một bên, cố nén những giọt nước mắt vô ích bắt đầu tuôn ra, nhưng cô không thể ngưng nói với anh. “Làm ơn đi,” cô van xin một cách đứt quãng, “hãy nghe em nói! Em bị xuất huyết, và em đã mất đứa con của chúng ta. Em đã yêu cầu bố em gửi cho anh một bức điện để nói cho anh biết chuyện gì đã xảy ra và bảo anh về nhà. Em không bao giờ tưởng tượng được là ông ấy sẽ nói dối anh hoặc ngăn cản anh vào bệnh viện, nhưng bố anh nói đó là việc mà ông ấy đã làm...” Những dòng nước mắt như vỡ đê ùa ra làm cho giọng nói của cô đứt quãng. “Em nghĩ là em đã yêu anh! Em đã đợi hoài và đợi mãi,” cô khóc, “nhưng anh không bao giờ đến!”

Đầu cô gục xuống, vai rung lên với tiếng nức nở mà cô không thể ngăn lại được nữa. Matt biết cô đang khóc, nhưng anh biểu hiện một phản ứng bất lực khi trí nhớ bắt đầu quét qua đầu anh – hình ảnh Philip Bancroft đang đứng trong thư viện của ông ta, gương mặt trắng bệch vì tức giận: “Cậu nghĩ cậu là một người sắt đá, Farrell, nhưng cậu còn chưa biết sắt đá là gì đâu. Tôi sẽ không từ thủ đoạn nào để làm cho Meredith thoát khỏi cậu!” Sau tràng đả kích đó, sau khi sự tức giận của Bancroft bùng nổ, ông ta đã hỏi Matt liệu họ có thể cố gắng hoà thuận với nhau vì lợi ích của Meredith hay không. Bancroft đã có vẻ chân thành. Ông ta có vẻ chấp nhận cuộc hôn nhân, mặc dù miễn cưỡng. Nhưng bây giờ Matt tự hỏi liệu ông ta có thật sự chấp nhận không. “Tôi sẽ không từ thủ đoạn nào để làm cho Meredith thoát khỏi cậu…” Lúc này Meredith đưa mắt nhìn anh, cặp mắt xanh bị tổn thương. Trong tình trạng tê liệt không biết chắc điều gì là đúng, Matt nhìn vào đôi mắt đó, và những gì anh nhìn thấy gần như làm cho anh ngã quỵ: chúng ngấn lệ, khẩn cầu. Và sự thật. Một sự thật trần trụi, có sức huỷ diệt, không thể chịu đựng nổi. “Matt,” cô thì thầm một cách đau đớn, “chúng ta… chúng ta có một đứa con gái.” “Ôi, Chúa tôi!” Anh rên rỉ, và giật mạnh cô vào trong vòng tay anh. “Ôi, Chúa ơi!”

Meredith bám chặt vào người anh, gò má ướt đẫm của cô áp vào áo sơ mi của anh, để mặc những giọt nước mắt đau đớn và buồn bã tuôn lã chã. “Em… em đặt tên nó là Elizabeth, như tên của mẹ anh.” Matt không nghe cô nói; toàn thân anh chìm trong đau khổ bởi hình ảnh Meredith nằm một mình trong bệnh viện, đợi chờ anh trong vô vọng. “Làm ơn, đừng,” anh van xin với định mệnh, siết chặt cô vào người anh, áp cằm anh vào mái tóc cô. “Làm ơn đừng.” “Em không thể đi dự đám tang của nó,” cô thì thầm khàn đục, “vì em rất yếu. Bố em nói ông ấy có đi dự... anh không nghĩ là ông ấy cũng nói dối về chuyện đó chứ?”

Sự đau đớn mà Matt đang cảm thấy tăng lên gấp bội khi cô đề cập tới đám tang và chuyện cô rất yếu. “Ôi, Chúa ơi!” Anh rên rỉ, ôm chặt lấy cô, vòng hai tay qua vai và lưng cô, cố gắng một cách bất lực làm giảm bớt sự đau đớn mà anh đã vô tình gây ra cho cô nhiều năm trước. Cô hướng gương mặt đẫm nước mắt nhìn anh và cầu xin sự trấn an của anh: “Em bảo ông ấy phải gửi thật nhiều hoa đến đám tang của Elizabeth. Em đã nói với ông ấy chúng phải là hoa hồng màu hồng. Anh... anh không nghĩ ông ấy nói dối em khi ông ấy nói là đã gửi chúng chứ?” “Ông ấy có gửi chúng!” Matt cam đoan với cô một cách dữ dội. “Anh chắc chắn là ông ấy đã làm.” “Em không thể… không thể chịu nổi nếu bé không có bất cứ cành hoa...”

“Ôi, làm ơn đi, em yêu,” Matt thì thầm đứt quãng. “Xin đừng. Đừng nói nữa.” Giữa những cảm giác mơ hồ rối tung xen lẫn buồn đau và khuây khoả, Meredith nhận ra sự đau khổ làm nghẹn đi giọng nói của anh, nhìn thấy nỗi buồn tàn phá trên khuôn mặt anh, và những yêu thương tràn qua cô, những ngọt ngào dâng lên trong tim cô cho đến khi cô nhức nhối vì nó. “Đừng khóc,” Meredith thì thầm, nước mắt cô rơi xuống khi cô đưa tay lên và đặt những ngón tay lên má anh. “Bây giờ mọi chuyện đã kết thúc. Bố anh đã nói cho em biết sự thật, đó là lý do tại sao em đến đây, anh thấy đó.... Em phải nói cho anh biết những gì đã thực sự xảy ra. Em phải xin anh thứ lỗi cho em.” Ngửa đầu ra, Matt nhắm mắt lại và nuốt nước bọt, cố nuốt trôi cảm giác đau đớn đang tắc nghẹn ngay cổ họng anh. “Tha thứ cho em ư?” Anh lặp lại trong tiếng thì thầm rời rạc. “Vì chuyện gì?”

“Vì đã căm ghét anh trong suốt những năm qua.” Anh buộc mắt mình mở ra và nhìn xuống khuôn mặt xinh đẹp của cô. “Em không thể nào đã ghét anh nhiều như anh ghét chính bản thân anh vào lúc này!” Tim của Meredith chao đảo bởi sự hối hận không giấu giếm trong đôi mắt anh – cô đã nghĩ dường như anh không bao giờ bị hủy diệt, không bao giờ bị tổn thương... “Nó đã kết thúc rồi. Đừng nghĩ về nó nữa,” cô nói khẽ, dựa khuôn mặt vào lồng ngực cứng cáp của anh, nhưng đó là một lời đề nghị vô ích bởi trong sự im lặng trước khi anh cất tiếng, đó là tất cả những gì họ có thể nghĩ về. “Em có đau đớn lắm không khi chuyện đó xảy ra?” Cuối cùng anh hỏi.

Meredith yêu cầu anh đừng nghĩ về nó nữa, nhưng tiềm thức cô mách bảo là ngay lúc này anh đang yêu cầu cô chia sẻ với anh điều mà anh có quyền chia sẻ với cô cách đây đã lâu. Đồng thời, anh đang cho cô một cơ hội muộn màng để nhận được sự an ủi mà cô từng khao khát. Và Meredith từ từ nhận biết là cô muốn sự an ủi đó, thậm chí muộn màng như lúc này cũng được. Đứng trong vòng tay anh, cô có cảm giác bàn tay anh đang chầm chậm ve vuốt, xoa dịu cổ và vai cô, và đột ngột cô không còn là người phụ nữ hai mươi chín tuổi nữa; cô trở lại là cô gái mười tám tuổi, còn anh hai mươi sáu, và cô yêu anh. Anh là sức mạnh, là sự an toàn và hy vọng. “Em đang ngủ…” cô mở đầu, “thì có cái gì đó đánh thức em – em có cảm giác rất lạ, và em bật đèn lên. Khi em nhìn xuống, cái chăn nhuốm đầy máu. Em hét lên.” Cô dừng lại, và sau đó bắt bản thân mình phải tiếp tục. “Bà Ellis vừa mới trở về từ Florida ngày hôm đó. Bà đã nghe thấy tiếng hét của em và đánh thức cha em, rồi ai đó đã gọi xe cứu thương. Cơn đau bắt đầu đến, và em cầu xin bố em cố gắng gọi cho anh, đúng lúc ấy nhân viên cứu thương đến. Em nhớ họ vội vã khiêng em ra khỏi nhà trên tấm băng ca. Em nhớ âm thanh inh ỏi của tiếng còi, inh ỏi và inh ỏi trong đêm. Em cố bịt tai để chặn âm thanh đó, nhưng họ đang chích thuốc cho em và nhân viên cứu thương giữ tay em xuống.” Meredith hít một hơi sâu, không chắc là cô có thể tiếp tục mà không bắt đầu khóc, nhưng bàn tay Matt đang vuốt dọc xuống sống lưng cô, ôm cô thật chặt vào sức mạnh rắn chắc của cơ thể anh, và cô thấy can đảm để kết thúc. “Chuyện tiếp theo mà em nhớ là âm thanh của tiếng máy bíp – bíp, và khi mở mắt ra, em đang nằm trên giường trong bệnh viện với đủ loại ống nhựa dính vào người và máy theo dõi nhịp tim. Đó là ban ngày, và có một y tá ở đó, nhưng khi em cố hỏi cô ta về đứa con của chúng ta, cô ta vỗ nhẹ tay em và bảo em đừng lo lắng. Em hỏi cô ta liệu em có thể gặp anh không, và cô ta nói anh còn chưa đến. Khi em mở mắt ra lần nữa, trời đã tối và có các bác sĩ cùng các y tá ở quanh giường. Em lại hỏi họ về đứa bé, họ đã nói là bác sĩ của em đang trên đường đến đó và mọi thứ sẽ tốt đẹp thôi. Em biết là họ đang lừa dối em. Vì thế em đã hỏi – Không,” cô sửa lại với nụ cười buồn bã khi cô nghiêng đầu ra và nhìn anh, “Em bắt họ để cho anh vào vì em biết họ sẽ không dám nói dối anh.” Matt cố cười đáp lại cô, nhưng đôi mắt xám khổ sở của anh không làm được điều đó. Cô tựa má vào ngực anh. “Họ bảo em là anh không có ở đó, nhưng cha em thì có, thế là bác sĩ của em đến, rồi cha em đi vào, và tất cả những người khác rời khỏi phòng...” Meredith dừng lại, co rúm người vì ký ức của những gì sẽ đến kế tiếp. Như thể cảm nhận được những gì cô đang cảm nhận, Matt đặt bàn tay anh vào má cô, áp khuôn mặt cô lên trái tim đập nhịp nhàng của anh. “Nói cho anh biết đi,” anh thì thầm, giọng nói trầm trầm của anh rời rạc với sự dịu dàng buồn bã. “Anh đang ở đây, và lần này nó không thể đau đớn nhiều như trước đây đâu.”

Meredith tin lời anh, tay cô trượt từ ngực anh lên vai anh, theo bản năng cô nắm lấy bờ vai anh để tìm kiếm sự hỗ trợ, nhưng làn nước mắt mới đến đang ngập mắt cô và làm tắc nghẹn giọng nói của cô. “Bác sĩ Arledge bảo em là chúng ta có một bé gái, và mọi người đã cố hết sức để cứu bé, nhưng họ không thể bởi vì… bởi vì bé quá nhỏ.” Nước mắt đua nhau rơi xuống má cô. “Quá nhỏ!” Cô lặp lại với tiếng nấc đau đớn. “Em nghĩ bé gái lẽ ra phải nhỏ. Nhỏ bé là một… từ đẹp... cho phái nữ...” Cô có cảm giác những ngón tay Matt bấm sâu vào lưng cô, và bất giác sự kìm nén của anh truyền thêm sức mạnh cho cô. Hít một hơi dài, cô kết thúc, “Vì nó quá nhỏ, nó không thể tự hô hấp. Bác sĩ Arledge hỏi em muốn làm gì, và khi em nhận ra ông ta đang hỏi em có muốn đặt một cái tên cho đứa bé và… làm tang lễ hay không, em bắt đầu cầu xin ông ta cho em được gặp anh. Bố em nổi giận với bác sĩ vì đã làm cho em đau khổ, và ông ấy nói với em là ông đã gửi điện tín cho anh, nhưng mà anh không có ở đó. Bác sĩ Arledge đã nói em không thể chờ mấy ngày để quyết định. Và vì vậy em… em đã quyết định,” Meredith kết luận. “Em đặt cho nó cái tên Elizabeth vì em nghĩ anh sẽ thích tên đó, và em nói với bố em là em muốn bé có thật nhiều hoa hồng màu hồng. Em đã nói em muốn tất cả các tấm thiệp đều là từ chúng ta và viết ‘Bố mẹ yêu con’.” Giọng của Matt đau buốt. “Cảm ơn em,” anh thì thầm, và cô bất ngờ nhận ra sự ẩm ướt trên má cô không chỉ từ nước mắt của cô, mà còn từ nước mắt của anh.

“Rồi em đợi,” cô kể cho anh nghe với tiếng thở dài đứt quãng. “Em chờ anh đến, vì em nghĩ rằng nếu anh ở đó, mọi thứ sẽ khá hơn.” Trong khoảnh khắc sau khi cô kết thúc, Meredith cảm thấy sự nhẹ nhõm và bình tĩnh tràn qua người mình. Khi Matt cuối cùng cũng cất lời, anh đã kiểm soát được cảm xúc của anh. “Bức điện của cha em đến tay anh ba ngày sau khi ông ấy gửi nó. Nó nói rằng em đã phá thai, và em không còn muốn dính líu gì đến anh nữa ngoại trừ chuyện ly hôn, mà em thực sự đã bắt đầu làm. Dù là vậy, anh đã bay về nhà. Một người làm của em nói cho anh biết nơi em đang nằm, nhưng khi anh đến bệnh viện, họ thông báo với anh rằng em đã ra chỉ thị rõ ràng là không muốn gặp anh. Anh quay lại ngày hôm sau với vài kế hoạch đã hình thành được phân nửa trong đầu để qua mặt các nhân viên bảo vệ tại bàn của khu Bancroft, nhưng anh không bao giờ có cơ hội làm chuyện đó. Một viên cảnh sát đang đợi ở trước cửa và đưa cho anh một tờ lệnh tòa án đã được ký – nó ghi là anh sẽ vi phạm luật pháp nếu anh đến gần em.” “Và trong suốt thời gian đó,” cô thì thầm, “em nằm ở đó, đợi anh đến với em.”

“Anh hứa với em,” giọng anh sít lại, “nếu anh biết dù chỉ một cơ may là em muốn gặp anh, thì không có lệnh toà án nào, không có bất cứ một lực lượng nào trên trái đất có thể ngăn cản anh đến với em!” Cô cố trấn an anh với một sự thật đơn giản: “Anh không thể giúp gì được cho em đâu.” Cơ thể của anh dường như cứng đờ. “Anh không thể ư?”

Cô lắc đầu, “Em đã được chăm sóc bằng mọi phương tiện y tế tốt nhất, Elizabeth cũng thế. Anh chẳng thể giúp được em điều gì đâu.” Meredith thấy rất nhẹ nhõm khi sự thật cuối cùng cũng được sáng tỏ. Cô đặt sự kiêu hãnh của mình xuống và đi thêm một bước nữa. “Anh thấy đó, mặc cho những gì em đã viết trên tấm thiệp với hoa hồng, em biết từ tận đáy lòng mình là anh thực sự cảm thấy thế nào về đứa bé… và về em.” “Nói cho anh biết đi,” Matt nói cộc cằn, “Anh đã thật sự cảm thấy như thế nào?” Bị bất ngờ bởi sự cộc lốc đột ngột trong giọng nói của anh, Meredith ngả đầu ra. Với nụ cười nhẹ chứng tỏ mình không có ý phê bình, cô nói, “Bây giờ câu trả lời rõ ràng hơn lúc đó: Anh bị mắc kẹt với cả hai người. Anh ngủ một lần với một cô gái trong trắng ngu ngốc mười tám tuổi đã cố hết sức cám dỗ anh, và không đủ lý trí để dùng biện pháp tránh thai, và hãy xem chuyện gì đã xảy ra.”

“Đã xảy ra chuyện gì, Meredith?” Anh gặng hỏi. “Đã xảy ra chuyện gì ư? Anh biết đã xảy ra chuyện gì mà. Em đến tìm anh và báo cho anh tin tức đáng để vui mừng, và anh đã làm một việc thật cao thượng – kết hôn với cô gái mà anh không muốn!” “Không muốn?” Anh bùng nổ, giọng nói gay gắt của anh trái ngược hoàn toàn với những lời tha thiết của anh. “Anh đã muốn em mỗi ngày trong cuộc đời chết tiệt của anh!”

Meredith nhìn chằm chằm vào Matt, như thôi miên, hoài nghi, vui sướng, và đầu hàng. “Và em cũng đã sai lầm về một việc khác,” anh nói, vẻ mặt anh thật dịu dàng khi nhìn vào khuôn mặt đầy nước mắt của cô trong lòng bàn tay anh, ngón tay lau đi nước mắt cô. “Nếu anh đã có thể gặp được em trong bệnh viện, anh có thể giúp.” Giọng nói của cô trở thành lời thì thầm run rẩy. “Như thế nào?”

“Như thế này,” anh nói, và vẫn còn ôm lấy mặt cô, anh cúi đầu xuống và cà môi lên môi cô. Sự dịu dàng tuyệt diệu trong nụ hôn của anh, cách những ngón tay anh vuốt ve trên khuôn mặt cô, hoàn toàn phá huỷ sự phòng ngự của Meredith, và những giọt nước mắt mới dâng trào ngay lúc cô nghĩ là mình đã khóc hết nước mắt. “Và như thế này nữa…” Môi anh trượt đến khoé mắt cô, và cô cảm nhận được lưỡi anh trên những giọt nước mắt của mình. “Anh sẽ đón em về nhà từ bệnh viện, và giữ em trong tay anh… như thế này…” anh hứa một cách đau đớn, kéo cô áp vào thân thể anh, hơi thở anh bên tai cô làm cho cô rùng mình xuống tận sống lưng. “Khi em khoẻ hơn, chúng ta sẽ làm tình, và sau đó, khi em muốn, anh sẽ cho em một đứa con khác...” Anh đã không nói “như thế này,” nhưng khi anh đẩy cô ra giường và ngã xuống theo cô, Meredith biết anh có ý gì. Cô biết nó chắc chắn như cô biết là thật sai lầm khi để cho anh cởi chiếc áo len và mở khóa quần jean của cô, chắc chắn như cô biết cô không thể có con được nữa. Nhưng, ôi, sự ngọt ngào của giả vờ, chỉ một lần này thôi, hãy cho rằng tất cả những chuyện này là có thật và quá khứ chỉ là một giấc mơ có thể thay đổi. Trái tim cô muốn thử điều này đến tuyệt vọng, nhưng lý trí có vài tiếng cảnh báo nhỏ xíu rằng đây là một sai lầm. “Chuyện này sai...” cô thì thầm khi anh ngả người lên cô, ngực và cánh tay trần của anh ánh lên màu đồng. “Chuyện này đúng,” anh nói một cách dữ dội, và môi anh lấp môi cô, tách chúng ra với sự khéo léo quen thuộc, kiên trì.

Meredith nhắm mắtlại và để cho giấc mơ bắt đầu. Chỉ là trong giấc mơ này cô không đơn thuần là một người quan sát, cô là người tham dự – tuy lúc đầu còn do dự; cũng nhút nhát và vụng về như trước đây khi cô đương đầu với bản năng tình dục mạnh mẽ và thành thạo của anh. Miệng anh dày vò và cám dỗ cô, lưỡi anh trượt trên môi cô, đánh nhẹ ở chỗ gấp, trong khi tay anh di chuyển liên tục xuống hông cô, chân cô, chầm chậm như trêu ngươi đi lên ngực cô. Meredith rên rỉ trong đầu bởi sự pha trộn giữa những khoái cảm được đánh thức và sự kìm chế đẩy nó trở lại chỗ cũ, và ngập ngừng trượt tay cô lên những sợi lông xoăn trên bộ ngực vạm vỡ của anh, ve vuốt nó. Miệng anh trở nên đòi hỏi hơn, tay anh quá gần cặp vú đau nhức của cô nhưng không chạm vào chúng, những ngón tay anh vuốt ve trên sườn cô. Đúng lúc cô nghĩ cô sẽ chết vì ham muốn, anh đẩy mạnh lưỡi vào miệng cô, và hai bàn tay chiếm lấy cặp vú của cô một cách mạnh bạo, vần vò, trêu chọc, hai núm vú cương cứng theo bản năng, và tiếng rên mà Meredith đã cố nén giờ thốt ra cùng lúc sự kìm chế của cô vỡ tan. Cơ thể cô uốn cong bên dưới anh, cô đưa tay một cách hối hả xuống những cơ bắp nơi cánh tay anh, chào đón sự xâm nhập của lưỡi anh, cuộn lưỡi cô vào lưỡi anh, lăn tròn anh xuống bên cô. Anh rời miệng anh khỏi miệng cô, và cô phản đối sự mất mát này, sau đó rùng mình thích thú khi anh hôn lên tai cô, trượt môi xuống cổ cô, lướt trên ngực cô, cho đến khi chúng dừng lại trên núm vú của cô. Chìm đắm trong bóng tối, im lặng thèm khát, cô cảm thấy tay anh lướt xuống vùng tam giác giữa đôi chân cô, tìm kiếm và tìm ra chỗ nóng hổi, ẩm ướt, chạm vào và vuốt ve, cho đến khi cô quằn quại bên người anh. Matt biết chính xác khoảnh khắc cô buông thả cơ thể hoàn toàn cho anh; anh cảm thấy sự căng thẳng rời khỏi cô, đôi chân cô thả lỏng, rồi mở ra cho anh, và sự ngọt ngào nhức nhối trong sự đầu hàng của cô mà anh nhớ rất rõ làm cho anh ham muốn dữ dội không kìm chế được. Nó làm tim anh đập mạnh và cơ thể anh hồi hộp cho đến khi tay chân anh thậm chí cũng bắt đầu run lên khi anh nằm lên trên người cô. Mạch máu trên cánh tay anh nổi cả lên khi anh giữ mình trên cô, mắt anh nhắm chặt lại, đi sâu vào người cô từng phân một, chống chọi lại với ham muốn áp đảo phải chôn sâu hết chiều dài của anh vào thân thể ấm áp không thể tin nổi của cô, ngấu nghiến cô bằng tay và miệng anh.

Sự kiểm soát của anh bắt đầu lơi lỏng khi cô uốn cong hông lên, khi cô lướt bàn tay lên vai anh rồi thì thầm tên anh; và khi anh mở mắt ra rồi nhìn xuống, anh hoàn toàn bị lạc lối: Đây không phải là hình ảnh tưởng tượng trong cơn sốt của anh – cô gái mà anh đã từng yêu là người phụ nữ đang ở trong vòng tay anh lúc này; khuôn mặt xinh đẹp đã ám ảnh những giấc mơ của anh chỉ cách anh vài phân, đỏ bừng vì ham muốn, mái tóc sáng ngời xõa tung trên gối. Cô đã chờ đợi anh trong bệnh viện; cô chưa bao giờ bỏ đứa con của anh hay rời xa anh. Cô đã đến đây với anh, chịu đựng sự hận thù và đương đầu với sự tức giận – để xin anh tha thứ. Sự thật quá cay đắng, và mặc dù thế Matt vẫn có thể tiếp tục di chuyển từ từ và đều đặn bên trong cô – nếu Meredith không chọn giây phút đó để vuốt những ngón tay cô qua gáy anh, và ưỡn hông cô lên, thì thầm, “Làm ơn, Matt.” Sự ngọt ngào tuyệt diệu của tên anh trên môi cô và sự khêu gợi của cơ thể cô truyền qua người anh làm cho anh bật lên một tiếng rên, và anh đâm sâu vào cô, hết lần này đến lần khác, cho đến khi cả hai người đều điên cuồng với ham muốn, cùng đạt đến đỉnh điểm với nhau... tìm thấy nó trong cùng một khoảnh khắc, cùng nhau bùng nổ rồi lâng lâng bay bổng. Tay chân quấn chặt, tim đập thình thịch, anh quấn cô trong tay anh, và anh vẫn đẩy mạnh vào, muốn đổ mười một năm khao khát vào người cô. Meredith ôm chặt lấy anh, cơ thể của cô bắt đầu lại chấn động, cho đến khi sự co thắt nhịp nhàng của cô cuối cùng hút cạn mọi thứ của anh ngoại trừ cảm giác quá sung sướng và an bình. Anh đổ sập xuống người cô, da anh nóng như lửa, hơi thở anh hổn hển, và anh di chuyển sang bên cạnh để khỏi đè lên người cô, mang theo cô với anh, cánh tay anh ôm quanh lưng cô, những ngón tay anh chôn trong mái tóc mượt mà như lụa của cô. Im lặng, lâng lâng bay bổng, vẫn còn gắn liền với thân thể cô, anh để tay mình vuốt ve dọc sống lưng cô, say sưa với cảm giác được giữ chặt bên trong hơi ấm ẩm ướt của cô và cái lướt nhẹ của môi cô trên xương đòn của mình. Anh nhắm mắt lại, tận hưởng cảm giác còn lại, tràn đầy sự tôn sùng đối với tất cả những gì cô đã có và tất cả những gì cô làm cho anh trở thành. Cách đây mười một năm anh bị lừa bịp khỏi thiên đường; giờ đây anh đã tìm thấy lại nó, và anh sẽ làm tất cả để không bị mất nó nữa. Khi đó anh chẳng có gì cho cô ngoại trừ bản thân anh; bây giờ anh có thể mang tới cho cô cả thế giới – cùng với bản thân anh. Anh cảm thấy hơi thở của cô đều lại và nhận ra cô đang ngủ thiếp đi. Anh mỉm cười một mình, hơi lúng túng bởi sự thiếu kìm chế của anh đã làm cho cả hai quá mệt mỏi và quá nhanh... Anh quyết định sẽ để cho cô ngủ trong một giờ, và bản thân anh cũng vậy. Sau đó anh sẽ đánh thức cô rồi làm tình với cô một cách trọn vẹn và chậm rãi hơn. Rồi họ sẽ nói chuyện. Họ sẽ phải lên kế hoạch. Mặc dù có thể cô sẽ do dự khi hủy bỏ hôn sự của cô chỉ sau một buổi chiều trên giường với anh, Matt biết anh có thể thuyết phục cô với một sự thật đơn giản: họ sinh ra là để dành cho nhau. Họ luôn là của nhau...

Bị đánh thức bởi một âm thanh từ một nơi nào đó trong nhà, Matt mở mắt ra và nhìn chòng chọc trong nỗi hoang mang vào cái gối trống cạnh anh. Căn phòng tối om, và anh lăn qua một bên, nheo mắt nhìn vào đồng hồ. Gần sáu giờ, và anh chống khuỷu tay lên, ngạc nhiên là mình đã ngủ gần ba tiếng đồng hồ. Trong chốc lát, anh ngồi yên lắng nghe, cố nghĩ xem Meredith đi đâu, nhưng âm thanh đầu tiên mà anh nghe được là điều chưa bao giờ anh mong đợi: nó đến từ bên ngoài – tiếng động cơ xe. Trong khoảnh khắc mụ mẫm vì hạnh phúc, anh nghĩ là cô đã lo bình điện trên xe của cô bị hết vì lạnh, và anh hất chăn qua một bên rồi bước xuống giường. Lùa tay qua mái tóc, anh đi đến cửa sổ và kéo rèm cửa sang một bên, định mở cửa sổ và gọi cô để anh lo chuyện đó. Những gì anh thấy là cặp đèn đuôi xe đỏ rực khi chiếc BMW tăng tốc xuống đường xe chạy về phía đường cái. Quá choáng váng, phản ứng đầu tiên của anh là lo lắng cô đang lái xe quá nhanh – nhưng sau đó sự thật đánh vào đầu anh. Cô đã rời khỏi! Trong một giây tâm trí của anh dường như không thể hấp thụ được cơn sốc. Cô đã bò ra khỏi giường và lẻn đi vào ban đêm! Chửi thề lầm bầm, anh bật đèn và giật mạnh cái quần, rồi anh đứng yên, tay chống vào hông, nhìn chăm chăm vào cái giường trống rỗng trong tình trạng gần như tê liệt. Anh không thể tin nổi là cô đã bỏ chạy như thể họ đã làm một việc khiến cô thấy xấu hổ và không thể chịu đựng nổi khi đối mặt vào ban ngày.

Rồi anh nhìn thấy – một tờ giấy đặt trên bàn đầu giường, viết trên cùng tập giấy vàng mà cô đã dùng khi ghi chép cho cuộc họp với hội đồng quản trị. Anh vồ lấy nó, hy vọng loé lên trong lồng ngực là cô chỉ đi tìm cửa hàng tạp hoá hoặc cái gì đó. “Matt,” cô viết, “những gì đã xảy ra chiều nay không bao giờ nên xảy ra. Nó không đúng với cả hai chúng ta, thật sự không đúng. Cả hai chúng ta đều có cuộc sống riêng và kế hoạch cho tương lai của mình, chúng ta cũng đã có người khác trong cuộc đời mình, những người yêu và tin chúng ta. Làm như thế này là chúng ta đang phản bội họ. Em thấy xấu hổ về điều đó. Dẫu vậy, em sẽ nhớ mãi cuối tuần này như một điều gì đó thật đẹp và đặc biệt. Cảm ơn anh về nó.” Matt đứng nhìn chòng chọc trong sự giận dữ không thể tin vào những chữ đó, cảm giác ngớ ngẩn – ngu xuẩn – như thể anh vừa bị cưỡng hiếp! Không, không phải bị cưỡng hiếp, mà bị sử dụng, như một con ngựa giống được trả tiền mà cô có thể mang lên giường khi cô muốn một thời gian “đặc biệt”, rồi sa thải sau đó như một kẻ phục vụ tầm thường mà cô thấy xấu hổ khi ở chung.

Cô không thay đổi một chút nào sau ngần ấy năm! Cô vẫn còn hư hỏng và tự cho mình là quan trọng, và vì vậy tin vào ưu thế của mình đến nỗi dường như với cô, có lẽ, chỉ là có lẽ, một người nào đó từ giai cấp thấp kém hơn không đáng để cô cân nhắc đến. Không, cô không thay đổi chút nào, cô vẫn còn là một kẻ hèn nhát, vẫn còn... Matt kiểm tra mình giữa những suy nghĩ, kinh ngạc vì sự tức giận có thể thực sự phá huỷ hoàn toàn trí nhớ của anh về mọi điều mà anh mới khám phá ra. Trong khoảnh khắc vừa rồi anh đã đánh giá cô dựa trên tất cả những sai lầm mà anh đã tin về cô trong suốt mười một năm. Đó là thói quen; nó không có thực. Thực tại là những gì anh biết về cô trong căn phòng này; sự thật quá đau đớn, và quá đẹp – chúng làm cho anh đau đớn. Meredith không phải là một kẻ hèn nhát, cô chưa bao giờ bỏ chạy khỏi anh, từ bỏ chức năng làm mẹ, hoặc thậm chí là từ bỏ người cha quá chuyên chế mà cô đã phải đối phó ở cửa hiệu trong những năm qua. Lúc cô mười tám tuổi, cô đã nghĩ cô yêu Matt – một nụ cười thoáng hiện trong mắt anh khi anh nhớ lại sự thú nhận đột ngột của cô – nhưng nó biến mất khi anh nghĩ đến cảnh cô nằm trong bệnh viện đợi chờ anh. Cô đã gửi hoa cho đứa con của họ, và đặt tên đứa bé là Elizabeth theo tên mẹ anh. Và khi anh không bao giờ trở lại, cô đã nhặt từng mảnh vỡ để tiếp tục sống, quay lại trường đại học, và đối mặt với bất cứ thứ gì tương lai đặt vào tay cô. Thậm chí bây giờ anh vẫn co rúm người khi nhớ đến những gì anh đã nói và làm với cô trong mấy tuần qua. Chúa ơi, cô chắc là ghét anh lắm! Anh đã đe doạ cô và bắt nạt cô... vậy mà, khi cô khám phá ra sự thật từ cha anh, cô đã đương đầu với cơn bão tuyết để đi đến đây và kể cho anh nghe sự thật. Cô đã làm chuyện đó dù biết là khi đến đây, cô sẽ chỉ nhận được sự thù địch tàn bạo của anh.

Dựa vai vào cột giường, anh nhìn chằm chằm vào giường. Vợ của anh, Matt quyết định với niềm tự hào, không bỏ chạy trước những thứ có thể làm cho hầu hết mọi người co gót. Nhưng đêm nay cô đã chạy khỏi anh. Chuyện gì, anh tự hỏi, làm cho Meredith chạy trốn như một con thỏ sợ hãi, khi mà lần đầu tiên trong suốt những ngày nghỉ cuối tuần, họ đạt được sự hoà hợp viên mãn đến nhường ấy?

Trong đầu anh nhanh chóng xem xét lại hai ngày qua, tìm kiếm câu trả lời. Cô đã đưa tay ra cho anh, yêu cầu một thoả thuận ngừng bắn, và anh nhớ cách cô nhìn tay của họ gắn chặt – như thể khoảnh khắc đó hết sức ý nghĩa đối với cô. Những ngón tay cô đã run rẩy khi anh chạm vào chúng. Anh thấy cô mỉm cười nhìn anh với đôi mắt xanh rực sáng – ‘em đã quyết định sẽ giống như anh khi em trở thành Tổng giám đốc’. Nhưng hầu như tất cả những gì anh nhớ là cách cô đã khóc trong tay anh khi cô sắp kể cho anh nghe về đứa con của họ... cách cô choàng tay quanh người anh, ôm anh sát vào mình một cách rất tự nhiên như cô đã làm trên cái giường này... cách cô rên rỉ bên dưới anh, móng tay cô bấm sâu vào lưng anh, cơ thể cô chào đón cơ thể anh với cùng sự nhiệt tình tuyệt diệu mà cô đã chứng tỏ với anh khi cô mười tám tuổi. Matt từ từ đứng thẳng lên, thức tỉnh bởi câu trả lời hiển nhiên nhất. Meredith bỏ chạy trong đêm nay vì những gì xảy ra giữa họ đã làm đảo lộn mọi thứ đối với cô cũng như đối với anh. Nếu là vậy thì tất cả mọi kế hoạch cho tương lai giữa cô với Parker và phần còn lại cuộc đời cô sẽ gặp nguy hiểm bởi những gì đã xảy ra trong căn nhà này và nhất là trên cái giường này. Cô không phải là một kẻ hèn nhát, nhưng cô thận trọng. Anh nhận thấy điều đó khi họ nói về cửa hiệu bách hoá. Cô dám mạo hiểm, nhưng chỉ khi nào phần thưởng quá lớn và khả năng thất bại tương đối nhỏ. Cô đã tự thừa nhận chuyện đó ở dưới lầu.

Vậy thì cô chắc chắn sẽ không muốn đánh liều trái tim hay tương lai của cô vào Matthew Farrell một lần nữa nếu cô có thể tránh. Màn ân ái phát sinh, lại dính líu với anh, vượt quá những gì mà cô có thể đối mặt. Lần cuối cùng khi cô đối mặt với nó, cuộc sống của cô đã trở thành địa ngục. Anh nhận ra rằng với Meredith, khả năng thất bại với anh là quá lớn, còn phần thưởng thì... Matt cười khẽ – phần thưởng vượt xa sự tưởng tượng điên rồ nhất của cô. Bây giờ điều anh cần làm chỉ là thuyết phục cô. Muốn làm điều đó, anh sẽ cần thời gian, mà cô sẽ không muốn cho anh thời gian. Thực ra, xem xét cách cô đã chạy trốn đêm nay, anh cho là cô sẽ bay đến Reno hoặc một nơi khác để lập tức cắt đứt tất cả các mối quan hệ với anh ngay giây phút đầu tiên cô có thể. Càng nghĩ, anh càng tin là cô chắc chắn sẽ làm như vậy. Thực ra, có hai điều mà anh còn chắc chắn hơn, là Meredith vẫn còn có cảm giác với anh, và cô sẽ trở thành vợ anh theo mọi mặt. Để hoàn thành, bây giờ Matt sẵn lòng thay đổi mọi thứ; thậm chí anh sẵn sàng vĩnh viễn gạt phăng sự chấp thuận của người cha tệ hại của cô và xem cô như một kẻ mồ côi. Giữa những suy nghĩ đó, anh bất ngờ nhận ra một điều làm anh cứng đờ vì hoảng hốt: con đường mà Meredith đang lái về nhất định sẽ bị trơn trượt ở nhiều nơi, và cô có vẻ không được tập trung lắm ngay lúc này.

Quay lại, anh nhanh chóng đi xuống hành lang để đến phòng anh. Đến cái cặp của anh, anh lấy điện thoại ra và gọi ba cuộc. Cuộc gọi đầu tiên cho cảnh sát trưởng mới nhậm chức ở Edmunton. Matt nhờ anh ta cho một cảnh sát tuần tra theo dõi một chiếc BMW màu đen trên cầu và kín đáo áp tải chiếc xe này trở về Chicago một cách an toàn. Cảnh sát trưởng đã sốt sắng thực hiện cái yêu cầu khác thường đó – Matthew Farrell đã góp một món tiền rất lớn cho cuộc vận động bầu cử của anh ta. Cuộc gọi kế tiếp của anh là đến nhà David Levinson, đối tác cao cấp ở Pearson & Levinson. Matt bảo Levinson xuất hiện cùng với Pearson trong văn phòng anh đúng tám giờ sáng ngày mai. Levinson sẵn sàng. Matthew Farrell đã trả cho họ khoản lệ phí 250.000 đô–la mỗi năm để thực hiện những công việc quan trọng liên quan đến pháp luật – bất cứ khi nào và bất cứ nơi nào mà anh muốn.

Cuộc gọi cuối cùng là cho Joe O’ Hara. Matt ra lệnh cho anh ta phải đến nông trại ngay lập tức để đón anh. Joe O’ Hara do dự. Matt Farrell đã trả cho anh ta nhiều tiền để anh ta luôn ngoan ngoãn phục tùng Matt, nhưng Joe cũng tự xem mình như là người bảo vệ của Matt, và là bạn Matt. Anh ta cho rằng dù Matt muốn nhưng không có nghĩa là anh ấy nên rời khỏi trang trại nếu Meredith muốn anh ấy ở lại. Thay vì đồng ý đi ngay lập tức, Joe hỏi, “Mọi chuyện đã được hàn gắn giữa anh và vợ anh rồi chứ?” Matt quắc mắt với việc không tuân lệnh ngay lập tức chưa từng xảy ra trước đây. “Không hẳn là vậy,” anh nói một cách sốt ruột. “Vợ anh vẫn ở đó hả?”

“Cô ấy đã đi rồi.” Sự buồn bã trong giọng nói của O’ Hara khiến Matt nhận ra lòng trung thành sâu sắc của người tài xế. “Vậy là anh đã để cho cô ấy đi, hở Matt?” Nụ cười của Matt thấp thoáng trong giọng nói của anh. “Tôi đang đuổi theo cô ấy. Bây giờ, vác cái mông của anh đến đây ngay, O’ Hara!”

“Tôi đang trên đường rồi!” Gác máy điện thoại, Matt nhìn đăm đăm ra cửa sổ, lên kế hoạch chiến lược cho ngày mai của anh..