Hôm nay bạn muốn đọc gì?

11 tuần yêu - Paradise - Chương 22

Chương 46.

Họ ăn bánh pizza và uống rượu tại căn hộ của cô – kiểu như đi picnic, trên sàn nhà và trước lò sưởi. Họ ăn xong và đang uống ly rượu cuối cùng trước khi quay sang xử lý công việc. Matt chồm người về phía trước và với lấy ly rượu của anh, kín đáo quan sát Meredith đang nhìn chằm chằm vào lò sưởi, cánh tay cô vòng quanh đầu gối. Vẻ ngoài của cô thật quyến rũ, ngay cả với những dáng vẻ hoàn toàn trái ngược nhau. Vài tuần trước anh nhìn cô bước xuống cầu thang chính ở buổi diễn opera, trông cô giống một bà hoàng. Ở văn phòng của cô hôm nay, trong bộ đồ công sở, với các nhân viên bao quanh, cô đúng là một nhà quản trị. Đêm nay, ngồi trước ánh lửa với quần jean ôm sát và cái áo len to dài gần đến đầu gối, cô là... cô gái mà anh biết cách đây đã lâu. Có lẽ sự thay đổi từ một nhà quản lý sang một cô gái hồn nhiên như thế đã khiến anh không thể phán đoán tâm trạng của cô hoặc không biết chắc cô đang nghĩ gì. Trước đó, anh nghĩ cô sẽ khó chịu khi nghe nhắc đến những phụ nữ được cho là đã từng bước vào cuộc đời anh, nhưng trong suốt bữa ăn cô đã nói chuyện rất vui vẻ. Bây giờ, khi quan sát cô nhìn chằm chằm vào ánh lửa, anh phân vân về nụ cười mỉm thỉnh thoảng xuất hiện trên môi cô suốt bữa ăn của họ. “Có chuyện gì buồn cười à?” Matt hỏi vu vơ, và câu hỏi bất ngờ của anh làm mắt cô mở to và hai vai cô bắt đầu rung lên với tràng cười ngặt nghẽo. “Sao?” Anh giục, cau mày khi cô lắc đầu và giấu khuôn mặt đang cười vào hai bàn tay. “Meredith?” Giọng anh hơi sẵng, và cô càng cười to hơn.

“Là anh,” cô cố nín cười, chỉ còn cười khúc khích. “Anh, với những đôi tất bám vào người!” Thậm chí Matt cũng bắt đầu cười trước cả khi cô nói thêm, “Nếu anh có thể nhìn thấy nét mặt của anh!” Kiểm soát được tràng cười, và vẫn giấu mặt sau hai bàn tay, cô quay về phía anh và nhìn trộm anh. Những gì cô thấy làm cô trợn tròn mắt và lại tan ra với nhưng tràng cười. “Cary Grant!” Cô cười giòn nắc nẻ, vai cô rung rung. “Bà Millicent chắc chắn là già quá nên nhìn nhầm mất rồi! Sự giống nhau giữa anh và Cary Grant còn ít hơn sự giống nhau giữa một con báo với một con mèo cái!” “Vậy anh là con nào?” Matt cười khúc khích, nhưng anh biết cô ví anh như con báo. Ngã lưng ra, anh khoanh tay dưới đầu và mỉm cười với trần nhà, hoàn toàn hài lòng với số mệnh của anh – lần đầu tiên trong đời. “Em nghĩ chúng ta nên bắt tay vào việc,” cuối cùng cô nói. “Đã tám giờ bốn mươi lăm rồi.”

Matt miễn cưỡng đứng lên, giúp cô dọn dẹp những gì còn lại của bữa ăn, sau đó đi đến ghế sofa, mở chốt cặp táp và lấy ra ba mươi trang hợp đồng mà anh cần đọc. Đối diện anh, Meredith ngồi xuống cái ghế bọc vải hoa sặc sỡ và lấy ra những giấy tờ cần giải quyết. Mặc cho sự vui vẻ lúc ban đầu, cô run rẩy và không yên khi nhận thức được sự gần gũi của anh suốt bữa tối. Có Matt ở đây, dễ bảo như một con mèo con làm cô cười, không gì khác hơn ngoài làm cho cô thích thú và xoa dịu thần kinh cô. Anh đúng là một con báo, luôn kiên nhẫn với con mồi. Khoan thai, duyên dáng, sẵn sàng ăn tươi nuốt sống con mồi, và nguy hiểm. Cô biết sự đe dọa toả ra từ anh – và dẫu vậy, cô càng bị anh thu hút một cách tuyệt vọng với mỗi giờ đồng hồ ở bên cạnh anh. Cô liếc trộm anh. Anh đang ngồi trước mặt cô trên ghế sofa, tay áo sơ mi xắn cao trên cánh tay, cặp kính gọng vàng làm cho anh nhìn gợi tình đến không ngờ. Một tập hồ sơ mở trên đùi, và anh đã bắt đầu đọc tài liệu bên trong tập hồ sơ.

Cảm giác cô đang nhìn mình, Matt ngước lên và thấy cô đang nhìn chăm chăm vào cặp kính của anh với vẻ ngạc nhiên. “Mỏi mắt,” anh nhẹ nhàng giải thích, sau đó lại cúi đầu và chú ý vào tập tài liệu. Meredith thán phục khả năng có thể đạt đến sự tập trung cao độ ngay tức khắc của anh, cô không thể làm được điều đó. Cô nhìn chòng chọc vào ánh lửa, nghĩ về những gì Sam Green đã kể cho cô nghe. Từ đó suy nghĩ của cô chuyển sang vấn đề bị dọa bom tại cửa hàng New Orleans, vấn đề với Gordon Mitchell, và cuộc điện thoại của Parker hôm qua, anh nói là anh phải tìm cho cô một ngân hàng khác có thể cho cô vay tiền để mua miếng đất Houston. Tất cả những vấn đề này xoay quanh tâm trí cô từ mười lăm phút trở thành hai mươi rồi ba mươi phút . Đối diện với cô, Matt nhẹ nhàng hỏi, “Có muốn nói về nó không?”

Meredith bất ngờ xoay đầu và thấy anh đang nhìn cô, bản hợp đồng anh đang đọc nằm trên đùi anh. “Không,” cô nói một cách máy móc. “Cũng không có gì đâu. Không có gì làm anh thích thú đâu.” “Tại sao em không thử để anh xem sao?” Matt đề xuất cũng bằng giọng điệu nhẹ nhàng trấn an đó. Quyền lực toát ra từ vẻ ngoài của anh, rất quả quyết và không thể bị đánh bại. Anh đang ngồi đó, làm Meredith quyết định tận dụng những gì anh đang đề nghị. Cô dựa đầu vào lưng ghế và hơi nhắm mắt lại, nhưng giọng nói của cô là tiếng thở đứt quãng. “Em có một cảm giác rất lạ… không thoải mái,” cô thừa nhận, ngẩng đầu lên và nhìn anh một cách chân thành, “là có chuyện gì đó đang xảy ra, hoặc sẽ xảy ra, và nó rất kinh khủng. Bất kể đó là gì, nó rất kinh khủng.”

“Em có thể khoanh vùng những gì làm em khó chịu không?” “Em nghĩ anh sẽ cười nhạo những gì em vừa nói,” cô thừa nhận. “Nó không phải là vấn đề đáng cười nếu thật sự các giác quan của em vô thức cảm nhận được một điều gì đó. Đó là bản năng, và em nên hết sức chú ý đến nó. Mặt khác, cảm giác của em có thể là do áp lực, hoặc thậm chí từ việc anh lại bước vào cuộc sống của em. Lần cuối cùng anh dính líu đến cuộc sống của em, mọi thứ trở nên hỗn loạn. Có thể em đang hoảng sợ là mọi thứ sẽ lại xảy ra giống như vậy.”

Cô chùng lại bởi sự tóm lược chính xác của anh về cảm nghĩ của cô, nhưng cô lắc đầu với ý kiến cho rằng đó là nguyên nhân làm cho cô băn khoăn. “Em không nghĩ sự lo lắng này là do áp lực hay do anh. Em dường như không thể biết được điều gì thật sự làm cho em lo lắng.” “Bắt đầu nhớ lại em có cảm giác đó từ khi nào – chính xác là lúc nào, nếu em có thể nhớ. Ý anh không phải là lúc mà em khựng lại nhận ra nó và nghĩ ra nó, mà là trước đó. Hãy nghĩ trở lại cảm giác đột ngột bồn chồn, hay hỗn loạn, hay…” Cô cười một nụ cười mệt mỏi với anh, “Hầu như thời gian gần đây em đều cảm thấy như thế.”

Matt đáp lại nụ cười của cô. “Đó là lỗi của anh, anh hy vọng là vậy.” Cô bắt được ẩn ý của anh, hít một hơi thở run run, rõ ràng để cảnh báo anh là anh đã hứa không nói đến chuyện cá nhân đêm nay, vì vậy anh quay lại với đề tài đang thảo luận. “Ý anh là đó là thời điểm em cảm thấy có một điều gì đó thật kỳ lạ – thậm chí là đó có thể là một điều gì đó có vẻ thật tốt, thật may mắn.” Những lời nói sau cùng của anh dễ dàng làm cho cô nhớ lại cảm giác lúc bố cô nói cho cô nghe chức Tổng giám đốc thuộc về cô, nhưng chỉ vì Gordon Mitchell đã từ chối. Cô nói với Matt chuyện đó, anh suy nghĩ, và nói, “Tốt lắm. Bản năng của em cảnh báo em là Mitchell đã hành động không thể đoán được hoặc không hợp lý. Bản năng của em rất đúng. Hãy nhìn xem chuyện gì đã xảy ra kể từ khi đó: anh ta trở thành giám đốc điều hành mà em không thể tin – người mà em nghi ngờ đang nhận hối lộ. Hơn nữa, anh ta đang vi phạm các tiêu chuẩn mua hàng của cửa hiệu và công khai chống đối em trong cuộc họp.” “Anh đặt nhiều niềm tin vào bản năng của anh, phải không?” Meredith hỏi với vẻ sửng sốt.

Matt nghĩ về việc anh đặt cược bao nhiêu niềm tin dựa trên bản năng là tình cảm cô dành cho anh trước đây vẫn còn ở đó – đám than hồng sắp tắt mà anh đang cố quạt cho ngọn lửa bùng lên. Anh đang mơ về sự bùng cháy giữa họ, để cho ước muốn đó lớn lên trong anh với mỗi giây phút ở cùng cô. Nếu anh thất bại, thì thậm chí sức phá huỷ của thất bại này còn lớn hơn lúc đầu vì anh đang trông đợi thành công một cách tuyệt vọng. Và dù biết trước tất cả những điều đó, anh vẫn sẵn sàng liều lĩnh. “Em không hình dung được,” anh nói với sự xúc động, “anh đặt bao nhiêu niềm tin vào chúng đâu.” Meredith cân nhắc tất cả những chuyện đó, và cuối cùng cô nói, “Nguyên nhân cảm giác về một tai họa nào đó sắp xảy ra của em có lẽ dễ xác định hơn. Có một vấn đề là cửa hiệu ở New Orleans đã bị dọa đánh bom vào hôm thứ Hai làm cho doanh thu bị sụt giảm nghiêm trọng. Đó là cửa hàng mới nhất, thậm chí còn chưa thu lại vốn đầu tư. Em đã đích thân bảo lãnh cho khoản vay của cửa hiệu ở New Orleans. Nếu nó bắt đầu thua lỗ, dĩ nhiên là lợi nhuận từ cửa hàng khác sẽ bù vào chỗ lỗ đó.” “Vậy thì tại sao em lo lắng về nó?”

“Vì,” cô nói với tiếng thở dài, “cửa hiệu đã mở rộng quá nhanh đến nỗi nợ phải trả quá cao. Không có nhiều sự lựa chọn – Bancroft hoặc là tiến tới phía trước và đối diện với xu thế cạnh tranh, không thì sẽ bị loại trừ. Vấn đề là, ngay lúc này cửa hiệu không có nhiều tiền mặt dự trữ để trang trải nếu có chuyện gì đó đột ngột xảy đến với hàng loạt các cửa hàng khiến chúng bắt đầu bị thất thu.” “Em không thể đi vay nếu điều đó xảy ra à?” “Không dễ đâu. Ngay lúc này cửa hiệu đang nợ ngập đầu với chi phí mở rộng. Em không chỉ lo lắng về chuyện đó đâu.” Khi Matt tiếp tục nhìn cô trong sự im lặng chờ đợi, cô thừa nhận, “Có một số lượng mua bán cổ phiếu cửa hiệu kỷ lục trên thị trường chứng khoán mỗi ngày. Em đã nhận thấy điều đó trên báo trong vài tháng qua, nhưng em cho là các nhà đầu tư tìm hiểu về cửa hiệu và nhận biết cửa hiệu là một đầu tư lâu dài tốt. Nhưng,” cô nói, hít thở đều lại trước khi nói thêm, “Sam Green, luật sư của cửa hiệu, nghĩ là tất cả các cổ phần được mua đó có thể là vì ai đó đang cố gắng chuẩn bị để sẵn sàng thu mua cửa hiệu. Sam đã liên lạc với Phố Wall, và rõ ràng đã có những lời thì thầm về nỗ lực tiếp quản cửa hiệu. Parker cũng biết tin đồn tương tự vào tháng Mười, nhưng ban quản trị đã lờ nó đi. Có thể tin đồn là đúng. Vài tuần nữa em và Sam mới biết tên những người gần đây đã mua cổ phiếu cửa hiệu. Thậm chí khi biết được rồi, nó cũng không thể hiện bất cứ điều gì đáng kể. Nếu một công ty muốn giữ bí mật về ý định tiếp quản cửa hiệu, họ sẽ không dùng tên thật mua cổ phiếu. Họ sẽ nhờ người khác mua. Thậm chí họ có thể mua cổ phiếu một cách bất hợp pháp bằng những tài khoản được lập ra với tên giả.” Cô ngừng lại và nhìn anh với vẻ gượng gạo. “Anh đã biết tất cả những chuyện đó được làm như thế nào, phải không?”

Anh nhướng mày thích thú với cô. “Không bình luận.” “Một công ty anh bắt đầu tiếp quản vài tháng trước đây đã trả anh năm mươi triệu chỉ để anh tránh ra và để cho họ yên. Cửa hiệu không thể làm vậy, và ngay lúc này cửa hiệu cũng không có số tiền đó để có thể chống chọi lại một sự tiếp quản. Chúa ơi,” cô kết thúc với vẻ khổ sở, “nếu Bancroft trở thành một bộ phận của một tập đoàn lớn nào đó, em sẽ không chịu đựng nổi đâu.” “Có vài bước em có thể làm để tự bảo vệ mình trước.”

“Em biết, và hội đồng quản trị đã và đang thảo luận chúng trong hai năm qua, nhưng họ đã không làm bất cứ một biện pháp nào thật sự có hiệu quả.” Một cách bồn chồn, cô đứng lên và đẩy củi vào trong lò sưởi. Sau lưng cô, Matt nói, “Đó có phải là phạm vi lo lắng của em hay còn nhiều hơn nữa?” “Còn nữa à?” Cô nói với tiếng cười chán nản rồi đứng thẳng lên. “Còn nữa, nhưng em đoán là mọi thứ đang co rút lại, trước kia điều đó chưa bao giờ xảy ra, và nó đem lại cho em cảm giác chung chung về sự sụp đổ. Đó là nỗi sợ hãi trở thành mục tiêu tiếp quản, bị doạ đánh bom, và bây giờ Parker không thể cho cửa hiệu vay tiền để mua miếng đất Houston, vì vậy cửa hiệu sẽ phải thương thảo với người cho vay mới.”

“Tại sao anh ta không thể?” “Bởi vì ngay lúc này Reynolds Mercantile đang cần tiền, chứ không phải cho những khách hàng đã vay quá nhiều như Bancroft vay thêm. Em sẽ không bị bất ngờ nếu Parker tội nghiệp lo lắng về khả năng Bancroft có thể tiếp tục chi trả khoản tiền đã vay từ ngân hàng của anh ấy.” “Anh ta là một người lớn,” Matt nói thẳng thừng, đẩy mớ giấy tờ vào trong cặp anh, “anh ta có thể chịu được áp lực. Nếu anh ta cho em mượn nhiều hơn số tiền anh ta có, đó là lỗi của anh ta, và anh ta sẽ tìm được cách giảm thiểu sự thiệt hại đó.” Mỗi lần cô đề cập đến Reynolds, sự ghen tuông ăn mòn Matt như axít, và lần này cũng thế; tâm trạng của anh đột ngột theo chiều hướng xấu hơn. “Em cần có một đêm ngủ ngon,” anh nói với cô, và Meredith cùng một lúc nhận ra sự bực mình của anh và việc anh đang sẵn sàng để rời khỏi. Bị bất ngờ bởi sự ra về đột ngột của anh, cô tiễn anh ra cửa, nhiếc móc mình đã đổ tất cả sự lo lắng của cô vào anh.

Anh xoay lại ở ngưỡng cửa. “Ngày mai chúng ta sẽ tập hợp ở đây để mừng sinh nhật của em lúc mấy giờ?” “Bảy giờ ba mươi nhé?” Cô đề nghị. “Được.”

Anh bước vào hành lang và Meredith đi đến cánh cửa mở. “Về chuyện tối mai,” cô nói, “vì là sinh nhật của em, em muốn xin anh một chuyện.” “Chuyện gì?” Matt hỏi, đặt cặp xuống và mặc áo choàng vào. “Là anh và Parker hãy nói chuyện với nhau – không phải là sự im lặng lạnh lùng,” cô cảnh báo, “như cái cách mà hai anh cư xử với nhau trước cuộc họp báo. Đồng ý chứ?”

Đó lại là một lời nhắc thêm quá nhiều về Parker quý báu của cô. Matt gật đầu, định nói cái gì đó, nhưng anh do dự, rồi bước tới một bước và nói. “Nói đến Reynolds,” anh hỏi với vẻ bình tĩnh giả tạo, “em vẫn ngủ với anh ta à?” Miệng Meredith há hốc và cô hỏi lại, “Nghĩa là sao?” “Có nghĩa là anh cho rằng em vẫn ngủ với anh ta kể từ khi em đính hôn với anh ta, và anh đang hỏi em liệu em có còn làm chuyện đó hay không.”

“Anh nghĩ anh là ai chứ?” “Là chồng em.” Lời nói cuối cùng hết sức trang nghiêm của anh làm tim cô đập thình thịch. Bàn tay cô siết chặt trên tay nắm cửa như để đứng vững. Anh nhìn thấy phản ứng của cô và nói thêm với nụ cười nhẹ, “Hai chữ đó nghe rất hay, một khi em quen với nó.”

“Không, không hề,” cô trả lời một cách chống đối. Nhưng nó có – một chút. Nụ cười của anh biến mất. “Vậy anh sẽ đưa cho em một từ mà đối với em nó thậm chí còn nghe tệ hơn. Nếu em vẫn còn ngủ với Reynolds, đó là chữ ‘thông dâm’!” Meredith đóng mạnh cánh cửa, nhưng Matt đã chặn nó lại bằng chân anh và cùng một lúc ôm cô trong hành lang với vòng tay anh trên vai cô. Môi anh chiếm lấy môi cô trong một nụ hôn vừa dữ dội vừa dịu dàng, vòng tay anh siết chặt lấy cô. Và sau đó anh hôn một cách nhẹ nhàng, áp đôi môi hé mở của anh trên môi cô trong cái chạm nhẹ, say đắm thậm chí còn khó kháng cự lại hơn nụ hôn kia. Anh lướt môi đến tai cô và hôn lên vành tai, tiếng thì thầm của anh làm cô rùng mình xuống tận sống lưng. “Anh biết em muốn hôn lại anh, anh có thể cảm thấy nó. Tại sao không chiều theo ham muốn,” anh khàn khàn dụ dỗ. “Anh còn sẵn sàng hơn và hoàn toàn sẵn sàng...”

Lời chòng ghẹo của anh nhấn chìm sự tức giận của cô và thôi thúc cô cười khúc khích và làm những gì anh vừa đề nghị. “Nếu đêm nay anh chết trong một tai nạn trên đường về,” Matt khẽ phỉnh phờ, môi anh trượt từ má cô xuống môi cô, “nghĩ xem em sẽ cảm thấy có lỗi như thế nào nếu em không hôn anh.” Meredith mở miệng muốn nói một câu gì đó suồng sã hoặc, tốt hơn là, mỉa mai, và ngay khi cô vừa làm, anh chiếm lấy miệng cô. Bàn tay anh ép chặt sau gáy cô, giữ miệng cô ép sát miệng anh trong khi cánh tay kia của anh đưa xuống ngang lưng cô, ôm chặt hông cô vào người anh. Và Meredith đầu hàng. Bị khóa chặt trong anh từ đầu xuống chân, bị chiếm hữu bởi bàn tay, miệng và lưỡi anh, cô đã đi đến sự đầu hàng. Trên ngực anh, hai nắm tay cô thả ra, tay cô trượt lên áo sơ mi vào bên trong áo choàng của anh, những ngón tay lan rộng theo ý chúng, xoè rộng trên vòm ngực ấm áp của anh. Lưỡi anh đâm sâu vào miệng cô, miệng anh ép buộc miệng cô mở lớn hơn, và đột ngột Meredith đón chào sự xâm chiếm của lưỡi anh, bất lực hôn trả lại anh với tất cả sự nổi loạn tuyệt vọng và hỗn độn trong mình. Ngay khi cô hôn lại, cánh tay anh siết chặt, miệng anh bắt đầu di chuyển dữ dội, đòi hỏi trên miệng cô, và Meredith cảm thấy sự ham muốn của anh bắt đầu truyền qua các tĩnh mạch của cô.

Hoảng sợ, cô tách rời miệng anh và vòng tay ôm chặt của anh. Cô lùi bước vào ngưỡng cửa, ngực phập phồng, hai nắm tay nắm chặt ở bên mình. “Sao em có thể ‘cân nhắc’ đến chuyện ngủ với Reynolds khi em hôn anh như thế chứ?” Matt hỏi bằng một giọng trầm, buộc tội. Meredith cố tỏ vẻ khinh thường tức giận. “Thế sao anh không giữ lời hứa cư xử vô tư đêm nay?”

“Chúng ta có ở trong căn hộ của em đâu,” Matt chỉ ra, và khả năng bóp méo mọi thứ cho phù hợp với anh là giọt nước làm tràn ly. Cô lùi bước, kìm chế thôi thúc dập mạnh cánh cửa vào mặt anh, và vào giây cuối, cô đột ngột đóng nó cái rầm. Tuy nhiên, khi đã ở bên trong sự bảo vệ của căn hộ, cô tựa lưng vào cửa, đầu cúi xuống trong sự thất bại đau đớn. Chỉ nội chuyện anh hăm dọa và ép buộc thực hiện sự sắp xếp này đã đủ để khiến cho bất cứ người phụ nữ có xương sống nào cũng chỉ chịu được anh trong ba tháng ngắn. Nhưng không phải cô, cô nghĩ một cách giận dữ, rời xa cánh cửa. Không phải cô. Cô thậm chí không chịu đựng được quá ba tuần! Cô như người bị rút xương sống khi liên quan đến anh, mềm nhũn trong tay anh. Đầy kinh tởm với bản thân, cô thẫn thờ đi về phía ghế sofa, dừng lại ở cuối bàn nhặt tấm ảnh Parker lên. Anh nhìn lại cô, mỉm cười, đẹp trai, đáng tin cậy, và chính trực. Hơn nữa, anh yêu cô! Anh đã nói với cô cả chục lần. Còn Matt thì không – không một lần! Nhưng liệu cô có ngăn nổi việc đánh mất sự kiêu hãnh của mình, lòng tự trọng của mình – cho Matthew Farrell không? Có lẽ là không, cô chua chát nghĩ. Không thể dừng việc đó lại được nếu tình hình cứ như thế này. Stuart đã nói Matt không muốn làm tổn thương cô. Dựa theo cách anh đã lao vào để cứu cô hôm qua, Meredith có khuynh hướng chấp nhận điều đó dù vào lúc này cô đang bị hành hạ bởi những cảm xúc mà cô không muốn và không thể kiểm soát. Không, Matt không muốn làm tổn thương cô. Với những lý do mơ hồ và rối bời, những gì Matt ‘đã’ muốn là cô quay trở lại với anh, và đó là nơi cô bị thương tổn. Tai tiếng của Matt với các mối quan hệ lăng nhăng đã trở thành huyền thoại; anh cũng hoàn toàn không thể đoán trước và không đáng tin cậy. Sự kết hợp này tuyệt đối sẽ làm tan nát tim cô. Cô ngồi sâu xuống ghế sofa và úp mặt vào lòng bàn tay. Anh không muốn làm tổn thương cô... trong vài phút cô ngẫm nghĩ về bản năng bảo vệ của anh – chính nó đã làm cho anh xoay xở đủ cách để giúp cô hôm qua. Cô có thể nói với anh một cách thành thật, “Matt, em biết anh thực sự không muốn làm tổn thương em, vì thế làm ơn tránh xa em ra. Em có một kế hoạch tốt đẹp cho cuộc đời của em. Đừng phá hỏng nó. Em không có ý nghĩa gì đối với anh... thật sự không có ý nghĩa. Em chỉ là một cuộc chinh phục khác đối với anh, một sự ám ảnh trong quá khứ của anh...”

Cô cân nhắc đến chuyện đó, nhưng cô biết nó sẽ chỉ mất thì giờ. Thật sự cô đã nói với anh nhiều lần, nhưng không có kết quả. Matt có ý định đánh trận chiến này cho đến tận phút cuối và ngẩng cao trong chiến thắng – và lý do mà anh làm điều đó rõ ràng là vì cô hơn là vì anh. Ngẩng đầu lên, cô nhìn chòng chọc vào ánh lửa, nhớ lại từng lời của anh: ‘Anh sẽ mang lại cho em thiên đường trên cái đĩa bằng vàng. Chúng ta sẽ là một gia đình, chúng ta sẽ có con... Anh thích sáu đứa, nhưng một đứa cũng được.’ Nếu cô nói cho anh nghe cô không thể có con, có thể anh sẽ từ bỏ toàn bộ kế hoạch của mình. Và khoảnh khắc cô nhận biết được điều đó, Meredith cảm thấy như thể trái tim mình tan nát, và phản ứng đó làm cho cô tự điên tiết với mình và với anh. “Anh chết đi!” Cô nói to với anh. “Anh thật là xấu xa khi làm cho em lại cảm thấy dễ bị tổn thương như thế này!”

Anh không muốn một gia đình; anh chỉ muốn thứ mới lạ, thực hiện được mục đích sống với cô trong một thời gian. Sức hấp dẫn tình dục của cô sẽ làm anh chán trong vài ngày, Meredith biết. Matt là người hoàn toàn đam mê khoái lạc; anh đã ngủ với các ngôi sao điện ảnh và những cô người mẫu khêu gợi. Meredith là người đè nén ham muốn và luôn bối rối không có khả năng đáp ứng, và cô biết điều đó. Cô đã cảm thấy điều đó cách đây mười một năm với Matt. Sau cuộc ly hôn của họ, phải mất hai năm cô mới lấy lại được một ít tự trọng và khả năng để cảm thấy một ít ham muốn. Lisa đã khăng khăng là cô chỉ có thể chữa khỏi bệnh hoàn toàn khi ngủ với một người khác, và Meredith đã thử. Cô đã lên giường với một ngôi sao điền kinh ở trường đại học, người đã đeo đuổi cô trong nhiều tháng trời, và nó thật thê thảm. Hơi thở hổn hển và sự lóng ngóng của anh ta làm cho cô thấy ghê tởm, trong khi sự dè dặt và vụng về của cô làm anh ta tức tối. Thậm chí đến bây giờ cô vẫn còn nhớ những lời đả kích của anh ta và chúng làm cô rùng mình: ‘Này, em yêu, đừng có nằm ì ở đó, làm điều gì đó đối với anh đi... Có vấn đề quái quỷ gì với em vậy?... Làm thế nào mà một người trông nóng bỏng như em lại quá lạnh đến thế này?’ Khi anh ta cố gắng hoàn tất chuyện đó, có cái gì đó bên trong cô trỗi dậy và cô đẩy anh ta ra, chộp lấy quần áo của cô, rồi chạy trốn. Tình dục, cô đã quyết định, không dành cho cô. Parker là người tình duy nhất nữa của cô, và anh rất khác – dịu dàng, dịu ngọt, không đòi hỏi. Dù anh cũng thất vọng với cô trên giường; anh không bao giờ chỉ trích cô công khai, nhưng cô cảm nhận được anh cảm thấy như thế nào. Meredith ngả người ra và tựa đầu vào tay ghế sofa, nhìn đăm đăm với đôi mắt ráo hoảnh lên trần nhà, cố kìm những giọt nước mắt đau đớn trong họng cô. Parker không bao giờ có thể làm cho cô cảm thấy khốn khổ như lúc này. Không bao giờ. Chỉ có Matt mới có thể làm được. Và dẫu vậy, cô vẫn muốn anh.

Nhận thức đó tự động đánh vào cô, khủng khiếp, không thể chấp nhận. Không thể chối bỏ. Chỉ trong vài ngày Matt đã làm cho cô phải hoàn toàn thừa nhận và đầu hàng nhục nhã. Những giọt nước mắt xấu hổ và bất lực tràn đầy trong mắt cô. Anh thậm chí còn không nói anh yêu cô để khiến cô muốn vứt bỏ toàn bộ những kế hoạch của cuộc đời mình. Bên kia phòng, chiếc đồng hồ cổ bắt đầu điểm mười giờ. Đối với Meredith, dường như nó đang báo hiệu sự yên tĩnh và sự thanh thản của cô sắp kết thúc.

Matt điều khiển chiếc Rolls vượt lên hai chiếc xe tải đang cản đường anh, sau đó anh với lấy điện thoại trên xe. Đồng hồ trên bảng đồng hồ chỉ mười giờ, nhưng anh không do dự khi thực hiện cuộc gọi. Peter Vanderwild trả lời điện thoại của Matt khi tiếng chuông thứ hai vang lên, nghe có vẻ giật mình và sợ sệt bởi cuộc gọi muộn không hẹn trước. “Chuyến đi của tôi đến Philadelphia đã thành công hoàn toàn, thưa ông,” anh nói với Matt vì cho rằng đó là lý do ông chủ của anh đang gọi đến. “Đừng để ý đến chuyện đó lúc này,” Matt nói một cách sốt ruột. “Những gì tôi muốn biết là có thể có chút rò rỉ nào về chuyện chúng ta mua hết cổ phiếu của Bancroft – một thông tin sẽ khơi mào cho tin đồn tiếp quản trên Phố Wall không?” “Không thể nào. Tôi đã rất thận trọng che đậy việc thu mua cổ phiếu của chúng ta cho đến lúc phải nộp hồ sơ cho SEC. Cổ phiếu của họ đang tăng đều đặn, vì vậy tự nhiên gần đây chúng ta phải trả giá cao hơn để mua được chúng.”

“Tôi nghĩ có một đối thủ khác trong trò chơi,” Matt nói một cách căng thẳng. “Tìm hiểu xem là kẻ chết tiệt nào!” “Có người nào khác thực sự muốn tiếp quản họ à?” Vanderwild lặp lại. “Tôi cũng có nghĩ đến chuyện đó trước đây, nhưng tại sao? Ngay lúc này, Bancroft là một đầu tư đầy rủi ro trừ phi có lý do riêng như anh.” “Peter,” Matt cảnh báo, “giữ mặt cậu tránh xa khỏi việc riêng của tôi, nếu không cậu sẽ bị xuất hiện trên mục rao vặt đấy.”

“Tôi không có ý đó... thật đấy, tôi đã đọc báo… tôi xin lỗi…” “Tốt,” Matt cắt ngang. “Bắt đầu kiểm tra các tin đồn, tìm hiểu xem có đúng là có một đối thủ khác hay không, và nếu có, tìm hiểu xem kẻ chết tiệt đó là ai.” ***

Con tàu sang trọng lướt một cách nhẹ nhàng trên Đại Tây Dương dậy sóng, sau đó chồm xuống theo cái cách làm cho Philip Bancroft khó chịu nhất, những cử động lặp đi lặp lại tẻ nhạt mà ông chưa bao giờ phải chịu đựng. Ngồi ở bàn thuyền trưởng giữa phu nhân của một Thượng nghị sĩ và một người buôn bán xăng dầu ở Texas, ông lắng nghe với vẻ quan tâm giả vờ khi người phụ nữ nói với ông. “Chúng ta sẽ đến cảng vào cuối chiều ngày kia,” bà ta nói. “Ông có thích cuộc hành trình này không?” “Rất thích,” ông nói dối, liếc trộm cái đồng hồ bên dưới chiếc áo khoác tuxedo của ông. Bây giờ là mười giờ ở Chicago. Lúc này có thể là ông đang theo dõi tin tức, hoặc đánh bài tại câu lạc bộ quốc gia, thay vì bị giữ như một tù nhân trên cái khách sạn nổi này.

“Ông sẽ ở lại với bạn bè khi chúng ta đến Ý hả?” Bà ta hỏi. “Tôi không có bạn bè ở đó,” Philip trả lời. Mặc dù chán chết, ông có cảm giác tốt hơn, khỏe hơn mỗi ngày. Bác sĩ của ông nói đúng – ông cần hoàn toàn không lo lắng đến những vấn đề của thế giới và của công ty ông trong một thời gian. “Không có bạn bè ở Ý ư?” Bà ta lặp lại, cố gắng tiếp tục cuộc đàm thoại một chiều.

“Không. Chỉ có người vợ cũ,” Philip trả lời một cách lơ đãng. “Ồ. Ông sẽ đến thăm bà ấy chứ?” “Khó lắm,” Philip trả lời, rồi bàn tay ông cứng đờ trong cú sốc khi ông nhận ra ông thậm chí đã nói về người phụ nữ mà ông đã ném ra khỏi nhà và khỏi cuộc sống của ông nhiều năm trước đây. Rõ ràng, tất cả những chuyện nghỉ ngơi này đang làm tê liệt lý trí của ông.

.